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L’inflazione rappresenta una nuova sfida per le imprese stanche della pandemia

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NEW YORK (AP) – Le piccole imprese che hanno subito chiusure e minori entrate durante l’epidemia di COVID-19 ora devono fare i conti con un’altra crisi: l’aumento dei prezzi di beni e servizi che spreme i profitti e costringe molti proprietari a trasferire gli aumenti ai clienti.

La società di Mickey Luongo, Total Home Supply, sta pagando fino al 15% in più rispetto a quanto pagato prima della pandemia per le apparecchiature di condizionamento e riscaldamento che vende ad altre aziende e consumatori. I suoi fornitori hanno aumentato i prezzi perché pagano di più per materie prime, componenti e spedizione. Luongo afferma che alcuni dei suoi clienti hanno rifiutato l’aumento dei prezzi.

“Avevamo un appaltatore che comprendeva perfettamente l’aumento dei prezzi ed era d’accordo, mentre altri consumatori si arrabbiano con noi e pensano che gli aumenti siano colpa nostra”, afferma Luongo, comproprietario della società con sede a Fairfield, nel New Jersey.

L’aumento della domanda da parte dei consumatori per un’ampia gamma di prodotti durante la pandemia ha fatto aumentare i prezzi dei prodotti finiti, nonché delle materie prime, delle forniture e delle attrezzature. La carenza di prodotti e le strozzature nelle catene di approvvigionamento si sono aggiunte ai costi.

I prezzi dei materiali e dei componenti utilizzati nelle costruzioni sono aumentati del 4% a maggio da aprile e sono aumentati di oltre il 17% rispetto all’anno precedente, secondo il Dipartimento del Lavoro. I produttori hanno pagato il 2% in più il mese scorso per i materiali rispetto ad aprile e il 21% in più rispetto a maggio 2020. Anche nel mix: intensa concorrenza per i lavoratori che ha alcune aziende che pagano di più per attrarre nuove assunzioni e trattenere il personale attuale.

Mentre l’inflazione colpisce tutte le aziende, le piccole imprese lottano più delle loro controparti più grandi. Le grandi aziende hanno un potere negoziale maggiore perché acquistano beni e servizi in blocco e hanno flussi di entrate molto più grandi per assorbire costi più elevati. Questi fattori rendono più facile per le grandi aziende evitare di trasferire gli aumenti ai propri clienti.

Barry Levine per il momento sta trattenendo gli aumenti dei prezzi per le telecamere di sicurezza e per la temperatura corporea che la sua azienda produce, anche se le sue spese sono aumentate del 12%, soprattutto a causa delle tariffe più elevate per il trasporto aereo. Levine non vuole perdere affari a favore dei suoi concorrenti.

“Riteniamo che sia un mercato difficile in questo momento e non vogliamo fare nulla per danneggiare le vendite dei nostri prodotti”, afferma Levine, la cui azienda, Sperry West, si trova a San Diego.

Quindi Levine sta trovando il modo di tagliare le spese generali. Pianifica i dipendenti in base al numero di ordini che l’azienda ha dai suoi distributori; sono stati in grado di ottenere l’indennità di disoccupazione per recuperare il tempo perso.

Tuttavia, dice Levine, a un certo punto si aspetta di dover trasferire alcuni dei suoi costi aggiuntivi.

“Vorrei dire che terremo i nostri prezzi per sempre, ma questo non accadrà”, dice.

Alcuni degli aumenti dei prezzi potrebbero tornare indietro, afferma l’economista Ray Keating.

“Lo scenario migliore sul recente aumento dell’inflazione è che è temporaneo, poiché l’economia in ripresa lotta per riportare la produzione, le operazioni, le catene di approvvigionamento e i dipendenti a qualcosa di vicino alla normalità”, afferma Keating, capo economista con il gruppo di advocacy Consiglio per le piccole imprese e l’imprenditorialità.

I costi che hanno maggiori probabilità di diminuire sono legati all’energia, poiché il prezzo della benzina e di altri combustibili tende a fluttuare. E se i colli di bottiglia della catena di approvvigionamento si attenuano, è probabile che i caricatori abbassino le loro tariffe.

Ma, dice Keating, “il secondo scenario è che l’inflazione prenda piede e, come dice il vecchio proverbio, una volta che il genio dell’inflazione è uscito dalla bottiglia, non è facile rientrare”.

Luongo ha scoperto che quasi tutto ciò che serve per produrre e spedire un condizionatore d’aria o un’unità di riscaldamento costa di più.

“I prezzi del rame sono saliti alle stelle: c’è rame in ogni prodotto per il condizionamento dell’aria e molto”, dice. E i fornitori di Luongo pagano di più per i container di spedizione che sono molto richiesti; un produttore ha detto a Luongo che scopre quanto deve pagare per un container solo il giorno in cui la nave che trasporta i suoi prodotti salpa.

È più probabile che Total Home Supply trasmetta un aumento a un appaltatore generale che costruisce case piuttosto che ai consumatori che possono andare nelle catene di negozi per i condizionatori d’aria. “Valutiamo molto attentamente le decisioni sui prezzi per ogni articolo e facciamo del nostro meglio per rimanere competitivi mentre cerchiamo di mantenere un margine di profitto su cui possiamo vivere”, afferma Luongo.

I fornitori di servizi sono ugualmente colpiti dall’aumento dell’inflazione. Con la ristrutturazione di più proprietari di case dall’inizio della pandemia, le forniture di vernici, legname e altri materiali sono diminuite e i loro prezzi sono aumentati vertiginosamente, costringendo l’appaltatore generale Victoria Staten a modificare le sue politiche sui prezzi.

“Siamo passati dalla garanzia di preventivi per 30 giorni a soli cinque giorni”, afferma Staten, proprietario di The Upside Chicago. Staten sta anche valutando la manodopera e i materiali separatamente, piuttosto che fornire una stima completa come ha fatto prima della pandemia.

La scarsità di materiali si aggiunge anche ai costi di Staten: possono essere necessari diversi giorni per trovare oggetti come le modanature per corone che un tempo si trovavano facilmente. Ha assorbito i costi del lavoro coinvolti in questi viaggi di shopping, ma sta valutando di aggiungere il tempo extra del personale alle sue fatture.

Il business delle vitamine e degli integratori di Manny Balani sta pagando prezzi notevolmente più alti per spedizione, imballaggio e ingredienti. A1 Supplements con sede a Miami può pagare $ 10.000 per lo spazio su una nave portacontainer, rispetto ai $ 2.000 prima della pandemia e $ 400 per un chilogrammo di proteine ​​o altri ingredienti, rispetto a $ 50.

Balani deve trasferire gli aumenti ai clienti, ma invece di aumentare i prezzi su tutta la linea, sta adottando un approccio prodotto per prodotto. Ha aumentato i prezzi di alcuni articoli fino al 30%, in linea con gli aumenti dei prezzi dei produttori. Ora sta guardando per vedere se i clienti continuano a comprare a prezzi più alti.

“Lo prendiamo giorno per giorno”, dice Balani. “Il mercato detterà se quei numeri sono sopportabili”.

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